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인터뷰

"시작부터 미래봤다…하이니켈은 우리가 최고"

[기업분석보고서] 에코프로비엠④ 김병훈 경영대표 인터뷰

2020. 11. 25 (수) 16:05 | 최종 업데이트 2020. 11. 26 (목) 17:48
"저희는 2004년부터 하이니켈(High-Nickel)계 양극재를 개발하고 연구했어요. 양극재 선발 주자들은 IT기기에 들어가는 배터리용 소재를 이미 양산하고 있었는데, 그 산업에 뛰어들면 승산이 없다고 본 거죠. 처음부터 미래를 보고, 전기차나 전동공구 등 Non-IT 시장에 포커스를 놓고 시작했습니다. 애초에 '하이니켈 양극재'를 보고 시작한 회사이기 때문에 다른 회사에 비해 우수성을 인정받을 수밖에 없죠."

2016년부터 에코프로비엠을 이끌어 오고 있는 김병훈 경영대표는 '에코프로비엠이 시장에서 앞서나가고 있는 이유'를 이렇게 말했다. 미래를 보며 소재 사업에 뛰어들었기에 세계적인 양극재 기업이 될 수 있었다는 것. 지금까지의 성장처럼, 앞으로도 성장할 수 있을까. 김병훈 대표를 지난 23일 직접 만나 이야기를 나눴다.
'성장하는 시장' '끊임 없는 노력' 성장 예측 이유
김 대표는 직원들과 시장이 에코프로비엠의 성장을 예상하는 이유가 '급성장하는 전기차 시장'과 '선두를 지키기 위한 끊임없는 노력'이라고 봤다.

"각종 연구소들 조사 결과에 따르면 2035~2040년에는 세계 자동차 생산량에서 전기차 비중이 50%에 이를 거라고 해요. 전 세계 생산되는 차 1억 대 중 5000만 대는 전기차가 될 거라고 보면 됩니다. 시장이 앞으로 15~20년 동안은 가파르게 성장한다는 거예요. 최근에는 전기차뿐만 아니라 e-ship(전기배) 등도 논의되고 있고요. 그만큼 고용량이면서 고출력의 전지를 필요로 하니까 '하이니켈계 양극재'를 잘 다루는 우리가 선두주자고, 성장성을 의심할 사람들이 없는 거죠."

경쟁력을 확보하려면 '성능'과 '가격'에서 승부를 봐야 한다. 전 세계적으로 인정받는 '하이니켈계 양극재' 기술이라는 '성능'을 갖췄다면, 가격 경쟁력은 어떤 방법으로 확보하려는 걸까.

에코프로비엠은 '가격 경쟁'을 위해서 경북 포항에 '에코 배터리 캠퍼스'를 구축하고 있다. 양극재에 쓰이는 소재 생산부터 폐배터리 재활용까지 '배터리 생태계'를 한 공간에 마련한다는 목표다. 외부 소재를 사용하거나 재활용되는 소재 등을 고려하면 자연히 가격이 떨어질 수밖에 없는 구조라고 한다.

김 대표는 "저희 회사가 성장성 있는 시장에 속해 있는 것도 맞지만, 선두를 지키기 위한 계획을 실행하는 모습을 직원들이 직접 보니까 성장하는 기업이라고 생각하는 것 아니겠나 싶다"고 말했다.
에코프로비엠은 '하이니켈 양극재' 집중하나
에코프로가 이차전지 소재 사업에 뛰어들 때만 해도 양극재의 주요 소재는 '니켈'이 아닌 '코발트'였다. 십수 년이 지난 지금 시장에서 주목받고 있는 건 단연 '하이니켈계 양극재'다. '하이니켈'은 왜 이렇게 주목받게 된 걸까, 그리고 에코프로비엠은 어떻게 '하이니켈계 양극재' 분야에서 미리 자리잡을 수 있었을까.

일반적으로 양극재에 쓰이는 소재는 니켈·코발트·망간·알루미늄 등이다. 이중 양극재의 주요 소재로 쓰이는 것은 코발트와 리튬. 가격부터 차이가 난다. 현재 기준으로 코발트의 톤당 가격이 니켈의 2.3배 수준. 니켈을 사용하면 용량 확보가 용이하고 출력도 센 장점이 있다. 값도 싸고 성능도 담보되니, 니켈을 안 쓸 이유가 없는 셈이다.

니켈의 최대 약점은 '안정성'이 떨어진다는 것. 그렇지만 에코프로비엠은 하이니켈의 불안정성을 타개하기 위한 기술을 오래 전부터 개발해 왔다. 김 대표는 "시장은 하이니켈로 갈 수밖에 없는 상황이다. 한 번 충전해서 400~500km 가는 자동차를 만들려면, 성능이 좋은 니켈이 많이 함유된 하이니켈계 양극재를 써야만 한다"고 단언했다.
 
"시장이 커지면 경쟁은 당연...경쟁하면서 발전시켜 나가야"
시장이 커지면 경쟁이 생기는 건 당연하다. 에코프로비엠도 커져가는 이차전지 소재 시장에서 유미코아, 스미토모, 앨엔에프, 포스코케미칼 등 국내외 다양한 경쟁사들과 맞붙고 있다. 김병훈 대표는 "시장이 커지면 경쟁은 당연한 것"이라며 이렇게 말했다.

"우리 혼자 커지는 시장을 감당할 수 없죠. 시장 점유율 20% 수준을 유지하는 게 목표이긴 하지만, 마음대로 되지는 않을 겁니다. 떨어지기 마련이고요. 다 차지하겠다고 하면 가랑이 찢어지는 거죠. 경쟁하면서 산업도, 기술도 발전시켜 나가는 거라고 봅니다. 어려움이 있지만 극복해야 하는 과정이고요."

조직적인 어려움은 없을까. 대다수 리뷰에서 호소하던 인력난 문제, 업무 환경 문제를 어떻게 바라보고 있는지 물었다. 김 대표는 "성장통이 있는 것 같다"고 했다.

"사실 국내 양극재 산업이 크지 않다 보니까 양극재 관련해서 숙련자가 적어요. 성장이 가파르니까, 배운 사람 몇 명이 확장하는 공장에 가서 견인차 역할을 할 수밖에 없어요. 안정적으로 세팅이 돼서 잘 돌아가나 싶은데 일부가 빠져나가고 또 새로운 사람이 들어오는 게 직원들 입장에서는 힘들겠죠. 고객사 요구나 시장의 폭발적 성장에서 뒤지지 않으면서도 성장통을 줄일 수 있는 방법을 찾으려고 애쓰고 있습니다."

업무 환경 문제도 인지하고 있다고 말했다. 김 대표는 "공장마다 '소성로'가 있어서 온도가 높다. 공장 전체 냉방을 하기는 어렵지만 나름 개선하고 있다"고 말했다. 육체적으로 힘들다는 건 노동력 문제라기보다는 '환경의 문제'라면서 "제도적으로도 그렇고 필요한 장치들을 만들어서 더 나은 환경을 조성하려고 노력하고 있다. 직원들에게 해가 되지 않게 적정한 방지 시설을 마련하는 건 당연한 의무"라고 했다.
 
앞으로의 에코프로비엠은…"거래처 확대, 제품 다양화 노력"
이차전지나 환경 산업은 기존의 제조업과 달리 앞으로 상당 기간 동안 성장기에 속하는 산업이라고 볼 수 있다. 에코프로비엠은 그 속에서 선도적 위치를 잡고 있다. 앞으로 에코프로비엠은 어떤 모습으로 변화할까. 김병훈 대표는 선두를 지키기 위한 노력을 더디 하지 않겠다며 이렇게 말했다.

"저희는 사업 아이템도 좋고, 미래 전략도 있죠. 대충이 아니라 치밀한 계획이 있어요. 지역 중견기업 중에서는 괜찮은 대우를 해주고 있다고도 생각합니다. 과거 자동차나 반도체 산업이 성장하던 시절과 비교할 수 있지 않을까 싶어요. 지역에 있긴 하지만, 비전 있는 에코프로비엠에 도전해 주면 좋겠어요. 나는 우리 회사 좋은 거 같은데, 왜 지원을 잘 안 하는지 모르겠네요.(웃음)

지금은 주 거래처가 크게 세 개 정도 있습니다. 거래처를 더 확대해야 안정적 매출 확보와 성장이 가능하지 않을까 싶어요. 물론 배터리 만드는 회사가 많지 않으니 한계도 있지만, 몇 개 거래처에만 의존하는 건 장기적으로 봤을 때 부담이 되는 부분이거든요. 거래처 확대와 제품 다양화를 위해 애를 쓰고 있습니다. 성장이 담보돼 있다고 하지만, 안정적으로 성장할 수 있는 터전을 마련하기 위해 노력하겠습니다."
장명성 기자 [email protected]
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